Melanoma, prevención y tratamiento

Con una incidencia creciente, y la peor tasa de supervivencia de todos los tumores de piel, el melanoma presenta innumerables desafíos, a pasar de los avances relacionados con su tratamiento producidos en los últimos tiempos.

El melanoma afecta a los melanocitos, las células encargadas de producir el pigmento que da color a la piel, la melanina. Se trata de la principal causa de muerte relacionada con problemas dérmicos.

melanoma

Salud

Tipos de cáncer de piel

El melanoma es uno de los tipos de cáncer que puede afectar a las células de la piel. Si bien no es el más común, sí se trata del más grave o con peor pronóstico.

Composición y estructura de la piel

La piel es el mayor órgano del cuerpo. Se trata de un conjunto complejo y dinámico de células y tejidos que cumplen con diversos cometidos. Protege frente al calor, la radiación del sol, los traumatismos y las infecciones. También contribuye al control de la temperatura corporal y almacena agua, grasa y vitamina D.

La piel está estructurada en varias capas, pero las dos principales son la epidermis (la capa más externa) y la dermis (la más interna). En la epidermis se pueden encontrar tres tipos diferentes de células:

  • Células escamosas. Células delgadas y planas que forman la parte más externa de la epidermis.
  • Células basales. Células redondas situadas bajo las células escamosas.
  • Melanocitos. Células que fabrican melanina y se sitúan en la parte más interna de la epidermis.

El grosor de la piel es mayor en el hombre que en la mujer. A partir de los 45 años la piel disminuye su grosor. Tras la menopausia la piel de la mujer pierde un 10% de grosor.

El color de la piel está modulado por diversos pigmentos, especialmente melanina y hemoglobina. La melanina es sintetizada en los melanocitos, como se ha dicho. Los melanocitos se distribuyen de manera diferente dependiendo de la zona anatómica.

Cáncer en la piel

Los cánceres más comunes en la piel son los carcinomas de células basales y de células escamosas. Son los conocidos como “cáncer de piel no-melanoma”. Normalmente no se propagan a otras partes del cuerpo.

El melanoma es el menos común de los cánceres de piel, pero también el más grave.

 

Factores de riesgo para el melanoma

Uno de los factores de riesgo para el melanoma es la edad, si bien se dan casos en adolescentes y adultos jóvenes.

Otros factores de riesgo para el melanoma son:

  • Tener la piel y los ojos claros.
  • Experimentar exposiciones solares intensas y sin protección.
  • Utilizar máquinas de luz ultravioleta para broncearse.
  • Tener antecedentes familiares de melanoma.
  • Presentar múltiples lunares al nacer.
  • Tener el sistema inmunitario debilitado.

El melanoma en los hombres

Los hombres tienen más probabilidad de presentar un melanoma. En 2014 en todos los casos diagnosticados en Estados Unidos, las mujeres supusieron el 42 % y solo el 33 % de las muertes asociadas a la enfermedad, siendo esta tendencia comparable con la de otros países. El motivo de esta divergencia relacionada con el sexo permanece sin esclarecer, pero posiblemente responda tanto a cuetiones biológicas como de comportamiento.

Melanoma y genes

Las mutaciones de genes específicos están presentes en más de la mitad de los melanomas. Hasta hace 5 años el desarrollo de metástasis distantes se asociaba con una media de supervivencia inferior a un año. Sin embargo, los recientes avances en el conocimiento molecular del melanoma, sus vías metabólicas y las bases inmunológicas relacionadas con su inhibición han mejorado sustancialmente los resultados clínicos y la supervivencia de los pacientes.

 

Cómo identificar un melanoma

El melanoma puede comenzar como un lunar o mancha que cambia de apariencia con el tiempo, aunque también puede darse en lunares presentes desde el nacimiento.

En este sentido, hay que dejar claro que la mayoría de las manchas de la piel son inofensivas. Por eso, hay que estar atentos a los cambios que se producen en la piel, ya que la detección a tiempo puede ser clave en la curación del melanoma.

Autoexamen de la piel para identificar un melanoma

Es recomendable examinar la piel de forma periódica, sobre todo las zonas en las que aparecen lunares e irregularidades de la piel. Contar con la colaboración de alguien cercano puede facilitar la operación.

Cuándo hay que acudir al médico

Un truco muy útil es recordar la técnica del ABCDE. Ante la aparición de cualquiera de los puntos incluidos a continuación hay que acudir al médico:

  • A. Asimetría. Si se divide el lunar o la lesión en dos, cada mitad es diferente en forma y tamaño.
  • B. Borde irregular. Los bordes de un melanoma son irregulares, borrosos y poco definidos.
  • C.  Cambiante. Se pueden producir cambios de color en la superficie del lunar o de la lesión. Cambia de forma, hay más de un color: marrón, negro, rojizo...
  • D. Diámetro. Un diámetro grande de la lesión debe despertar sospechas (más de 5 mm).
  • E. Elevación. La lesión o el lunar cobran relieve, tratándose en origen de una estructura plana.

Existen otras señales de alarma que deberían ser motivo de consulta con un profesional:

  • Si un lunar sangra, se ulcera, pica o duele.
  • Si aparece un halo rojizo en torno al lunar, o muestra descamación, costra o endurecimiento.
  • La aparición de un nuevo lunar de aspecto diferente a los demás.
  • Si hay ganglios inflamados en la zona del lunar.

 

Tratamiento del melanoma

Los tratamientos que se utilizan para combatir el melanoma dependen del estadio del tumor, del alcance, la diseminación, la viabilidad de cirugía o no, etc. Básicamente son:

  • Cirugía. Con la finalidad de extirpar el tumor. Si el cáncer se ha diseminado afectando a los ganglios linfáticos cercanos, también hay que extirparlos.
  • Quimioterapia. Se administran fármacos que combaten contra las células cancerígenas. Suelen tener efectos adversos sober células y tejidos no cancerígenos. 
  • Radioterapia. Dependiendo de las zonas afectadas, se puede utilizar radiación para combatir las células cancerígenas.
  • Inmunoterapia. Se administran diferentes fármacos destinados a potenciar el funcionamiento del propio sistema inmunitario contra las células cancerígenas.
  • Terapia dirigida.  Se trata de un tratamiento que utiliza fármacos específicos para atacar las células cancerosas. Normalmente causan un menor efecto adverso en las células normales en comparación con la quimioterapia o la radioterapia. 

 

De qué depende el éxito para vencer al melanoma

El pronóstico (las posibilidades de recuperarse) de la enfermedad depende de diversos parámetros, en función de los cuales el tratamiento podrá ser más o menos efectivo. Entre estos factores se encuentran:

  • El grosor del tumor y dónde está situado.
  • La velocidad de división de las células cancerosas.
  • Si hay sangrado o ulceración del tumor.
  • Si el cáncer afecta a los nódulos linfáticos.
  • Si el cáncer se ha difuminado por otras zonas del cuerpo y en qué medida.
  • Los niveles de lactato hidrogenasa (encima utilizada como marcador tumoral) en la sangre.
  • Si las células cancerígenas presentan mutaciones en determinados genes.
  • La edad del paciente y su estado de salud general.

Por todo ello, es importante una detección precoz el melanoma para que el tratamiento sea lo más efectivo posible.

 

Información práctica para tu día a día

1. El melanoma es el tipo de cáncer de piel más grave y con peor pronóstico.

2. Las personas de más edad, con piel clara, lunares y manchas de nacimiento y con antecedentes familiares tienen más riesgo de padecer un melanoma.

3. Vigilar la exposición al sol y las máquinas bronceadoras de rayos UVA son maneras de reducir el riesgo de melanoma.

4. Hacer una autoexploración y seguimiento de lunares y manchas cutáneas nos puede ayudar a detectar de forma precoz posibles melanomas u otros cánceres de piel.

Saber más

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PDQ Cancer Information Summaries. Bethesda (MD): National Cancer Institute (US); 2002-2017.

- Manchas en la piel y su tratamiento. Blog Saludabit

- Cáncer de colon: la importancia de la detección precoz. Biblioteca Saludabit

- Cáncer de mama, factores de riesgo y genética. Biblioteca Saludabit

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El melanoma es el tipo de cáncer de piel que peor pronóstico tiene. Cuidado con el sol y examina tu piel y tus lunares periódicamente #Saludabit

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