Patologías oculares: Cataratas

Las cataratas se incluyen dentro de las patologías que afectan a la visión y que precisan de la intervención de un especialista en oftalmología. Suele afectar sobre todo a personas mayores y casi siempre requiere cirugía. 

Salud

Qué son las cataratas

Se denomina catarata a la opacidad del cristalino, una lente natural transparente situada en la región anterior del ojo, justo detrás de la pupila. Del cristalino depende la capacidad de acomodación del ojo para mantener los rayos de luz enfocados sobre la retina, con independencia de la distancia a la que se sitúe el objeto al que estamos mirando.

Funciones del cristalino

De la importancia del cristalino solo somos conscientes cuando empieza a deteriorarse: con el paso de los años, va perdiendo elasticidad y se reduce su capacidad de acomodación y de enfoque de la luz.

Dado que los rayos luminosos que proceden de los objetos más cercanos son los que necesitan un mayor esfuerzo de acomodación, el defecto visual será mayor cuanto más cerca se sitúe el objeto. Es lo que se llama presbicia o vista cansada, que la mayoría de las personas empieza a notar a partir de los cuarenta años de edad.

Por desgracia, la presbicia no es el único proceso que afecta al cristalino. Al margen de su mayor o menor elasticidad, su transparencia es esencial para la visión de una imagen nítida. Si el cristalino se vuelve opaco, se dificulta el paso de la luz y la imagen se vuelve borrosa. Son las cataratas.

Síntomas de las cataratas

En los primeros momentos, la persona que desarrolla cataratas puede no ser del todo consciente de la afectación de su visión, pero con el paso del tiempo esta se vuelve borrosa y desenfocada, sobre todo al mirar los objetos lejanos (la visión cercana puede incluso mejorar en las fases iniciales).

Si se usan gafas, la graduación suele cambiar con frecuencia. La visión de los colores se altera y la luz, sobre todo la artificial, se tolera mal: el sujeto se deslumbra con facilidad y ve halos de color alrededor de los focos luminosos (lo que puede ocasionar, por ejemplo, serios problemas para conducir durante la noche).

Causas de las cataratas

Las cataratas más frecuentes son las de carácter senil, que aparecen con la edad. Se desconoce su causa exacta y por qué afecta más a unas personas que a otras. Se estima, de hecho, que más de un 90% de las personas mayores de 60 años tienen algún grado de opacidad del cristalino, aunque no todas llegarán a desarrollar síntomas o necesitar tratamiento. Existen ciertos datos que indican que el consumo de tabaco y alcohol y la exposición crónica a la radiación solar ultravioleta favorecen su desarrollo. Este tipo de cataratas, aunque inicialmente suelen presentarse en un solo ojo, casi siempre se hacen bilaterales con el tiempo.

Otras causas de cataratas, tanto en jóvenes como en mayores, son la exposición a radiaciones, algunas enfermedades sistémicas (como la diabetes), el uso prolongado de corticoides sistémicos, las cataratas congénitas, la perforación traumática del cristalino y algunas enfermedades inflamatorias del ojo.

Tratamiento para las cataratas

No existe ningún tratamiento eficaz para las cataratas al margen de la cirugía, por lo que todas las personas llegan a necesitarla. En la mayoría de los casos, los sucesivos cambios de lentes correctoras mantienen una visión adecuada durante bastante tiempo. Pero en aquellos casos en los que la pérdida visual llega a ser importante, la cirugía es la reina indiscutible.

Hoy día, y a diferencia de lo que ocurría en el pasado, gracias a unas técnicas quirúrgicas más perfeccionadas, la intervención puede tener lugar antes de que la catarata llegue a su grado extremo. La indicación de cirugía, por tanto, depende fundamentalmente de la alteración de la calidad de vida que las cataratas supongan a cada paciente concreto.

Por otra parte, no conviene retrasar en exceso la cirugía si existe una indicación clara, ya que la intervención a una edad excesivamente avanzada presenta más riesgo de complicaciones.

Las listas de espera para este tipo de intervención en la sanidad pública se sitúan de media en 69 días (con datos del 2015). 

Operación de cataratas

La intervención quirúrgica más habitual consiste en practicar una pequeña incisión en el ojo a través de la cual se extrae el cristalino. Puede realizarse con anestesia local o general, según las circunstancias de cada persona.

Para extraer el cristalino suele practicarse la cirugía extracapsular, que consiste en hacer una abertura en la cápsula anterior del cristalino y extraer su núcleo endurecido. Puede extraerse este y luego absorberse los restos o puede realizarse antes la “facoemulsificación” del núcleo, que consiste en disolverlo mediante ultrasonidos, de forma que la abertura que se necesita es menor y se facilita la cicatrización. La cirugía intracapsular, que consiste en extraer el cristalino por completo (cápsula incluida) prácticamente ya no se realiza.

Una vez extraído el cristalino se suele implantar una lente intraocular sintética que lo sustituye, cuya potencia se calcula para que tras la operación sea necesaria la menor corrección posible. Se trata de una lente que carece de la capacidad de acomodación que tiene el cristalino verdadero, por lo que la visión no siempre será nítida. Tras la operación, por lo tanto, suelen necesitarse gafas o lentes de contacto, pero en cualquier caso no tan gruesos como los que se necesitan si no se implanta la lente.

Los cuidados postoperatorios son relativamente sencillos. Durante un tiempo deberá evitarse en lo posible el manipular, restregar o frotar el ojo. Es conveniente utilizar un protector durante el sueño para que no lo hagamos involuntariamente. Con frecuencia deberá seguirse un tratamiento con colirios durante unos días. También es aconsejable no levantar pesos y evitar esfuerzos o movimientos bruscos.

Como en toda intervención quirúrgica, existe una pequeña posibilidad de complicaciones o efectos secundarios. Aún así, la intervención de cataratas se considera hoy día un procedimiento seguro.

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Las cataratas se producen cuando el cristalino del ojo se vuelve opaco y se empeora la visión. El tratamiento suele requerir cirugía #Saludabit

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