Propiedades del chocolate y sus beneficios

El chocolate es un alimento muy especial, no en vano, su componente mayoritario es el cacao, el 'alimento de los dioses' (que es lo que significa su nombre científico, Theobroma cacao). Además, se trata de un alimento con múltiples propiedades para el organismo y estrechamente relacionado con sensaciones placenteras y momentos felices

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Nutrición

Chocolate: oscuro objeto de deseo

Hay muchas personas que se declaran “adictas” al chocolate y necesitan tomarlo cada día. Esta relación con el placer y con la necesidad imperiosa de su consumo puede tener dos posibles causas:

  • La primera tienen una base neurológica. Existen componentes del chocolate que desencadenan reacciones fisiológicas a nivel cerebral que generan sensaciones agradables y podrían determinar este ansia de consumo.
  • La segunda está relacionada con cuestiones educacionales e influencias culturales, por lo que serían los vínculos afectivos y el aprendizaje del individuo los que determinarían su consumo.

En algunos experimentos se ha logrado satisfacer el ansia por el chocolate con imitaciones que en realidad no contenían componentes del cacao. Sin embargo, no se satisfizo con cápsulas de auténtico polvo de cacao que se ingerían sin saborear. Todo ello parece indicar que lo que atrae con tanta fuerza es la experiencia sensorial de comer chocolate: cómo funde en la boca, su sabor más o menos dulce, la textura, etc., y no las consecuencias fisiológicas de su consumo.

Si hablamos de otros datos relacionados con el consumo de chocolate, parece que a las mujeres les gusta más que a los hombres y que recurren más a él en momentos de desánimo.

Propiedades del chocolate

En el chocolate contiene gran variedad de sustancias, que a su vez aportarán diferentes efectos al organismo:

  • Triptófano, anandamina y cafeína: Sustancias con efecto estimulante que pueden influir en el estado de ánimo ya que pueden inducir reacciones cerebrales relacionadas con el placer y el bienestar (no existen evidencias definitivas al respecto).
  • Feniletilamina: sustancia del grupo de las endorfinas que mejora el estado de ánimo y producen un efecto estimulante (tampoco existen evidencias sólidas que respalden este efecto).
  • Grasas e hidratos de carbono: producen una rápida sensación de saciedad.
  • Magnesio: el chocolate es rico es este mineral que contribuye a reducir el cansancio y la fatiga.

Chocolate puro

El chocolate puro está compuesto básicamente por tres elementos: pasta de cacao, manteca o grasa de cacao y azúcar. Cuanto mayor sea el porcentaje de cacao (pasta y manteca de cacao) menos azúcar contendrá. La grasa del cacao, si bien es mayoritariamente saturada, no aumenta los niveles de colesterol, por la elevada presencia de ácido esteárico.

Está claro pues, que cuanto mayor sea la pureza del chocolate, menos azúcar contendrá y tendrá un sabor más amargo.

Beneficios del chocolate para la salud 

Gran parte de los beneficios del consumo de chocolate son debidos a sustancias constituyentes del cacao, como los flavonoides, con efecto antioxidante que está presente en mayor proporción en el chocolate negro que en el chocolate con leche. Existen investigaciones científicas en las que se ha logrado comprobar los siguientes efectos de los flavonoides:

  • Ayudan a restaurar la flexibilidad de las arterias y evitan que los leucocitos se adhieran a las paredes de los vasos sanguíneos, jugando así un papel preventivo frente a la aterosclerosis.
  • Tras su consumo, los flavonoides del chocolate negro producen vasodilatación y reducen la adhesión plaquetaria, ayudando a prevenir problemas de trombosis.
  • Su consumo se relaciona con mejoras en las funciones cognitivas de personas mayores, quizás también derivados de sus beneficios vasculares a nivel cerebral.

De acuerdo a estos resultados, el consumo de chocolate ejercería un efecto positivo sobre factores que intervienen en la salud cardiovascular.

Calorías del chocolate

Por su alto contenido en calorías, grasas y azúcares, el chocolate es un alimento que se debería consumir de manera moderada. Desde esta perspectiva, cuanto más puro sea el chocolate (con mayor porcentaje de cacao en el producto final), menos azúcar contendrá. Esto en realidad tendrá una escasa incidencia sobre las calorías del chocolate, pero será más saludable y tendrá un menor impacto metabólico.

En cualquier caso, las calorías del chocolate están entre 500 y 600 calorías por 100 g (por lo que cada onza o porción de 15 g aportará entre 75 y 90 calorías). Esto puede llegar a suponer un porcentaje elevado de las necesidades calóricas diarias de una persona. 

Bondades del chocolate sin evidencia científica

No todas las bondades del chocolate están justificadas científicamente.

La EFSA (Autoridad Europea sobre Seguridad Alimentaria) no encuentra evidencia suficiente entre el consumo de flavonoides de cacao y la protección de los lípidos frente a la oxidación. Tampoco los resultados son concluyentes cuando se ha intentado probar el papel de estos flavonoides en el mantenimiento de la presión sanguínea, no estando permitidas, por tanto, las declaraciones que den a entender que el consumo de chocolate produce estos beneficios.

Por cierto, como se apuntaba anteriormente, otra declaración que no está autorizada por la falta de evidencias sólidas es que el chocolate mejore el estado de ánimo, ya que no se ha podido establecer la relación causa-efecto de manera dosis-dependiente entre alguno de sus componentes y el aumento en la relajación y del bienestar emocional que tradicionalmente se le atribuye.

 

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El chocolate es un alimento vinculado al placer cuyos antioxidantes, los flavonoides, pueden ser beneficiosos para la salud cardiovascular y mental #Saludabit

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